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Where to buy and not buy your cigars in Havana, Cuba

Animated tourist area in Havana

Animated tourist area in Havana

On my latest trip in Havana Cuba this Febuary, attending the XV Habano Festival where I had a great time, I decided to pay visit to a certain number of places where they sell cigars and try to evaluate what the cigar market is in this beautiful city and share some comments with you. I know that for some of you this will sound redundant but I’ll repeat it again. In Havana or anywhere else in Cuba, don’t buy cigars from street vendors, the very most of them being counterfeit or fake. They might look well rolled with a nice shiny cape adorned with an embossed ring that looks exactly like an original Cohiba for instance, but these guys are getting very refined in plagiarism and they’ll sell you badly rolled sticks made with bad quality tobaccos. And something I found funny is that mostly all street vendors all sell Cohibas, no Montecristos, no Partagas, nor Punch, « only the best Cohibas for you my friend »… Naaaa!

Casa del Habano in the historic Partagas real Fabrica de tabaco.

Casa del Habano in the historic Partagas real Fabrica de tabaco.

Now, besides these street re-sellers, there’s another « business » that’s flourishing right now in the city. The selling of whole boxes of authentic cigars. Bargain? Not so sure about that! Let’s have a closer look at  this.   From what I experienced, the business seems to be very well organized and very well supplied. Somebody, well dressed, will be standing by the door of a Casa del Habano for instance and offer you cigars very calmly. If you agree, you will then be taken to a residential house located one or two blocks away, will invite you in and once inside he will show you on the kitchen table, boxes full of Montecristos, Cohibas, Partagas, Ramon Alones, Romeo y Julieta etc. All real wood boxes with everything from the original silky Habanos S.A. certification papers, ribbons, labels etc. The only thing missing is the Habanos S.A. seal that’s sticked on the outside upper right side of the box and the dates underneath the boxes. These steps being usually done by Habanos S.A. These guys, and for 10CUC more will stick a real green government stamp on the box in case you want to take your purchase through the border. I examined those very carefully and I can pretend with hardly no doubt at all that these stamps are authentic. Alignement in boxes and the color order of the cigars in the boxes were perfect as well. As for the prices, let’s say they sell those boxes for one third of the cuban regular price. They offered me a box of Cohiba Siglo IV Linea 1492 for 125 CUC while at a Casa del Habano, I saw it sold for 321CUC. My opinion regarding all this system is that that the cigar companies, instead of selling anonymously and at cheap prices and by the unit or bulk with no bands their number two’s or the ones that didn’t pass the quality test controls, they prefer to sell them packed in standard boxes with all the regular accoutrements in order to sell them at a higher price thinking that selling those for one third of the price, cigar smokers, will do with it and accept that some of the cigars they just bought might have problem issues like tight draw or uneven burn for example. Don’t know about the final quality of these cigars since I didn’t buy any though. If somebody who experienced this type of purchase would like to give it’s impression on the quality of those products, feel free to comment.

Casa del Habano Hotel Melia Cohiba Havana

Casa del Habano Hotel Melia Cohiba Havana, Cuba

As for where to buy your cigars in Havana, Cuba, may I strongly suggest to always buy them at the official Cuban stores for cigars, the Casa del Habano shops. They are all over Cuba and everywhere in the world and sell exclusively Cuban cigars. In Cuba, they are all equipped, except maybe for a few older and or smaller ones, with walk-in humidors, a bar with Expresso coffee machines and smoking lounges.The choice is very up to the minute. Every new vitola gets to the Casa del Habano first upon release. Nobody besides Habanos S.A. is allowed to sell cigars to these stores so you can be sure about the authenticity of the product. They carry all the main brands and formats plus every Cuban Edicion Limitada of the current year and earlier one as well. They do have their exclusive Casa del Habano lines of cigars that they order according to their taste preferences from different producers along the year.

H.Upmann Robusto. Esclusivo Casa del Habano

H.Upmann Robusto. Esclusivo Casa del Habano Photo taken at the H.Upmann factory, Havana Cuba.

Cigar prices are the same in all Casa del Habano of the country. Casa del Habano stores are also well equipped with smoking accessories and humidors but the prices for these items are not the same everywhere. I noticed price differences up to 20% between shops for the same item, so be careful!  They also sell rhum, coffe, chocolate and other items that go well with cigars. The personnel is very knowledgeable and polite. They can guide you in your purchases and their expertise is solid. You will also be able to find some rareties and older boxes as well if you dig a little. So don’t be shy to have a look under the boxes to see the dates these sticks were made and look down the pile to find this gem you are looking for.

Tienda de Tabaco Mercaderes st. Vieja Habana

Tienda de Tabaco Mercaderes st. Vieja Habana

There are other cicar stores Havana. Many of them are ancient Casa del Habano stores that were sold along the way by Habanos S.A. to individuals for different reasons.You will find in these « Casa de Tabaco » or « Tienda del Habano » as the cubans call them, a smaller inventory of choice and products but chances are you will run into more rareties and older stuff. If you happen to develop a good relation with the owner or some of their employees, I bet it won’t be long before they open you their secret cave or put aside for you until your next visit a few boxes of surprises. They do sell rhum, coffe, chocolate and other items that go well with cigars too. Although these owners are honnest for most of them, just stay aware and keep an eye open. Carefully inspect everything you want to acquire.

I visited one of those Casa del Tobaco located at the Hotel Comodoro, hotel that I don’t recommend at all for staying at except for visiting this Casa del Tabaco called « La Escogida », and operated by Andre Reyes Gilbert, a very handsome and smiling man. His prices are very good and the service excellent. There used to be a house « Torcedor » named Santo but he unfortunately left at the end of Febuary. Had the chance to meet him and buy a small bunch of his « Coronas » that are just succulent. Let’s hope Andre found somebody to replace him. Definitely worth a visit even though the man is gone.

Avec Sasnto le Torcedor et Andres Reyes Gilbert, Casa de tobaco LA Escogida, Hotel Comodoro

Here with Santo the house « Torcedor » and Andres Reyes Gilbert, Casa de tabaco La Escogida, Hotel Comodoro

Here’s the adress: Casa de tabaco La Escogida, Hotel Comodoro,  Av 3ra y Calle 84, Miramar District

Entrée extérieure de la Casa del Tabaco La Escogida, Hotel Comodoro, La Havane

Front window of la Casa del Tabaco La Escogida, Hotel Comodoro, Havana, Cuba

Other recommended shops but not visited:

Hotel Tryp Habana Libre Calle 23 entre L y M, Vedado +537 834 61 11

Hotel Parque Central, Boutique Cuaba, Calle Neptuno entre Prado y Zulueta, +537 868 18 38

Here’s the list of all the Casa del Habano in Cubahttp://www.lacasadelhabano.com

Cuba Zone: Cuba City: Ciego Avila.
Address: Hotel Meliá Cayo Guillermo
Phone: (53 33) 30 1632
Fax:
Email:
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciego de Avila
Address: Hotel Blau Colonial, Cayo Coco.
Phone: (53 33) 30 1121 . Hotel (53 33) 30 1311
Fax:
Email:
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Cienfuegos
Address: Blvd. Centro Histórico. Avenida No. 54, esq. a 33.
Phone: (53 43) 55 2144
Fax:
Email:
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: 5ta Avenida y Calle 16. Miramar. Playa
Phone: (53 7) 214 4737
Fax: (53 7) 204 7975
Email: lcdh.5tay16@gmail.com
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: Melia Habana. Avenida 3ra e/ 76 y 80. Miramar. Playa
Phone: (53 7) 204 5289
Fax:
Email: casahabano_meliahabana@yahoo.es
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: Hotel Melia Cohiba, 1ra y 3ra, Vedado.
Phone: (53 7) 835 2434 . Hotel: (53 7) 833 3636 Ext. 2797
Fax:
Email:
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: Fabrica Partagas / Calle Industria No.520. Habana Vieja
Phone: (53 7) 866 8060 / 862 37 72
Fax:
Email: partagas@tuch.cha.cyt.cu
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: Hotel Nacional / Calle 21 y O. Vedado
Phone: (53 7) 873 3564 Ext. 176
Fax:
Email:
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: Hotel Palco / Calle 11 y 146, Cubanacan. Playa
Phone: (53 7) 204 7235
Fax: (53 7) 204 7236
Email: tiendas@hpalco.palco.cu
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: Club Habana / 5ta Ave. y 188 a 192. Playa
Phone: (53 7) 204 5700
Fax: (53 7) 204 5705
Email: mons@clubhabana.palco.cu
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Ciudad Habana
Address: Hostal Conde Villanueva / Calle Mercaderes Esq Amargura
Phone: (53 7) 862 9293
Fax:
Email: comercial@condevillanueva.co.cu
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Holguin
Address: Hotel Villa Turey Guardalavaca, Zona Residencial, Playa Guardalavaca
Phone: (53 24) 4 3431
Fax:
Email:
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Varadero
Address: Calle 63 y 1ra Avenida, Varadero, Matanzas.
Phone: (53 45) 66 7843
Fax:
Email: habanos.calle63@mtz.caracol.cu
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Varadero Plaza América
Address: Galeria Comercial las Américas. Centro de Convenciones Plaza América. Autopista Oeste Km 6, Varadero, Matanzas.
Phone: (53 45) 66 8181 / 66 8161
Fax:
Email: comercial.jdpto@hoteles.caracol.cu
Web:
Cuba Zone: Cuba City: La Habana
Address: Hotel Habana Libre, Calle L e/ 23 y 25, Vedado, Ciudad Habana, Cuba
Phone: (53 7) 834 6111
Fax:
Email: habanoshabanalibre@cchl.caracol.cu
Web:
Address: Pueblo La Estrella, Cayo Santa María, Cayaría Norte Provincia Villa Clara
Phone: (53 42) 35 01 34
Fax:
Email: lch.santamaria@gmail.com
Web:
Cuba Zone: Cuba City: Varadero
Address: Calle 1era y 39, Varadero, Matanzas.
Phone: (53 45) 61 4719
Fax:
Email: pyz.micuba@mtz.caracol.cu
Web:

Happy Smoke!

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Publié par le 14 avril 2013 dans English

 

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Retour de Cuba et du XV Habano Festival (1)

Quartier touristique animé de la Havane.

Quartier touristique animé de la Havane.

C’est avec regret que j’ai quitté Cuba, île magique et paradis du fumeur après quinze jours d’un trépident et fructueux voyage dans sa capitale La Havane. Tel que promis avant mon départ, en voici quelques moments forts.

Arrivée le 24 Février tard en soirée à l’Hotel Comodoro un hotel à éviter pour sa désuétude mais qui abrite la « Casa del Tobaco, La Escogida ». Opérée par Andre Reyes Gilbert qui parle français soit dit en passant, la casa offre un choix intéressant de vitoles dans une athmosphère détendue. J’y ai fait la connaissance de Santo, un des meilleurs torcedor de Cuba. Avec plus de cinquante ans d’expérience, le gentil personnage roule sur place son propre mélange de tabac qu’il vend en exclusivité à cet endroit. J’y ai d’ailleurs fait mon premier achat, un dizaine de ses Coronas que j’ai entreposé en attendant le printemps et qui les aura vu maturer d’ici ce temps. Heureusement pour lui, malheureusement pour André et La Escogida, Santo s’est vu offrir par une compagnie étrangère une carrière de torcedor embassadeur qui le mènera aux quatre coins du monde. Qui refuserait une telle offre?  Lors d’une seconde visite à la boutique une semaine plus tard, le sympathique personnage n’y était pas. Avait-t-il déjà quitté? Possiblement, car la réserve de « Santo » avait beaucoup baissée dans l’humidor à son nom. Bonne chance à lui et gageons qu’André trouvera un digne remplaçant à notre homme. J’ai de plus déniché en fouillant quelque peu dans les armoires, une boîte de Trinidad Robusto « T » datant de Juillet 2010.

Santo, le Torcedor

Santo, Grand Torcedor de la Casa del Tabaco La Escogida dans l’hotel Comodoro, La Havane

Et tant qu’à être mécontents et disons-le, être loin de l’action, aussi bien  faire le grand saut. Alors, Taxi!, Hola senor, Hotel Nacional por favor! Et en quelques minutes le décor avait totalement changé. Cette fois, on y était vraiment. Ah!, La Havane! Érigé en 1930 sur un récif rocheux surplombant le Malecon, cet hotel, classé monument historique par l’Unesco, impose le respect de par sa situation géographique, son point de vue et son architecture. Avec ses 426 chambres, ses immenses jardins ouverts sur la mer, l’hotel de style colonial est la mecque du fumeur de Havane, son paradis. À part dans les couloirs et restaurants on peut y fumer partout. Énormément de célébrités y ont séjourné. Pour s’en rendre compte, il n’y a qu’à visiter le  »Bar Musée » de l’hotel ou des dizaines, voire des centaines de photos d’importantes figures artistiques et politiques du monde entier y son affichées. On a aussi donné le nom de « Churchill », qui d’autre, à un des autres bars de l’hotel. Ajoutez à ça une Casa de Habano avec fumoir logée au sous-sol du somptueux hotel et tout amateur de vitoles cubaines est comblé. Même à neuf heure du matin, les parfums odorants des vitoles cubaines viennent vous chatouiller les narines, quel bonheur. Ça fait changement des 10 mètres de restriction obligatoires imposés ici aux fumeurs qui désirent fumer près d’un édifice. J’ai tout de suite senti et dans tous les sens du terme que les congressistes présents pour le Habano Festival XV avaient pris possession de l’hotel. Ma compagne et moi avions fait le bon choix. Il y avait longtemps que nous nous étions promis d’y séjourner un jour et cette fois-ci, le Festival Habano XV nous en offrait la plus belle occasion. L’ambiance relaxante des jardins était tout à fait propice à la dégustation. Nous étions enfin dans l’antre du dragon. Surprenant toutefois car, malgré la réputation de l’hotel et la qualité du café cubain, on y sert aucun café alcoolisé tel les Cafés Espagnols ou Béziliens. Pas qu’ils ne connaissent pas, je m’en suis déjà fait servir dans des tout-inclus lors d’autres séjours dans l’ïle. Mais bref, nous en arrivions tout de même à nos fins.

Hotel Nacional, La Habana Cuba.

Hotel Nacional, La Habana Cuba.

Maintenant que nous sommes installés, direction Habano Festival XV. Dès le lendemain, rendez-vous dans un bâtiment situé tout près du Centre des Congrès ou se tenait le festival pour m’y procurer un laisser-passer pour la foire commerciale et les visites de plantation et de fabriques de cigares. Comme la foire commerciale n’ouvrait que le lendemain, je pris un taxi afin de me rendre à la Casa de Habano située dans le quartier chic du Miramar ou sont installées aujourd’hui la plupart des embassades étrangères à La Havane. De superbes maisons ayant appartenues aux riches et célèbres d’avant la révolution de 1959. À cet endroit, des surprises m’y attendaient. Comme il était aux environs de 13hre et que l’appétit commençait à se faire sentir, j’entrai dans le restaurant adjacent à l’établissement. Déjà à cette heure du jour, un trio de musiciennes jouait pour les convives. La salle à manger pouvant accueillir autour d’une cinquantaine de personnes était ornée de plusieurs éléments aux éfigies des grandes marques de cigares cubains. Je m’enfilai une délicieuse pizza trois fromages et oignons ainsi qu’une cerveza pour le chic prix de 5 CUC et quelques minutes plus tard j’étais en direction du fumoir situé à quelques pas de là, de l’autre coté d’une jolie petite cour intérieure.

Casa de Habano Miramar, La Havane, Cuba.

Casa de Habano Miramar, La Havane, Cuba.

Après une visite des lieux et surtout du grand humidor  »Walk In » qui s’étend longitudinalement sur trois murs, je me suis atablé au bar du fumoir. Là, un jeune serveur à la tenue impeccable me vante les qualités du rhum Santiago après que je lui eu commandé un café au rum à défaut d’un café espagnol, breuvage qu’il ne connaissait pas lui non plus. Je l’écoutai en pigeant un mot par ci par là, mon espagnol étant quand même limité et allumai un Belicoso Unicos de la maison Robaina que je venoais tout juste de me procurer. Cigare qui, sans le savoir, était l’élément qui allait être à l’origine d’un des grand moment de ces deux semaines. À mi-chemin de la vitole bien corsée et au goût franc des meilleurs cubains, je vis entrer dans le fumoir un individu d’un certain âge, pas très grand, un peu courbé, effet probable du temps passé à la récolte des précieuses feuilles dans ses champs et qui semblait connaître beaucoup de gens dans l’endroit à le voir se déplacer d’une table à l’autre tout en discutant avec les convives.

 

 

 

L'humidor "Walk In" de la Casa de Habano Miramar La Havane

L’humidor « Walk In » de la Casa de Habano Miramar La Havane

Alors qu’il arrivait près de moi, je le saluai d’un signe de tête et il fit de même. Curieux, je me présentai et  lui demandai qui il; était. C’est là qu’il me dit  »Je suis Carlos Robaina propriétaire de la ferme qui cultive le tabac que vous fumez présentement ». Et vlan, me voilà en train de discuter avec un patriarche de l’industrie cubaine de la culture du tabac. Carlos Robaina est en fait le fils du grand Alejandro Robaina, vénéré fondateur de la marque Robaina et grand connaisseur de tabac et de cigares cubains.

 

 

 

 

 

Alejandro Robaina. 20/03/1919 – 17/04/2010

Après quelques moments de discussion passés avec Mr Robaina, je lui ai demandé de me conseiller dans l’achat d’une boîte de ses cigares fabuleux et lui ai demandé après coup de me la signer et s’il pouvait m’honorer d’une photo prise en sa compagnie. Ce qu’il accepta d’emblée. Après plus de cinq minutes passées dans l’humidor avec le maître à examiner, osculter et retourner les boîtes afin d’en connaître les dates de fabrication, j’en ressortais avec cette magnifique boîte de Belicoso Unicos que je tiens dans ma main sur la photo ci-dessous et qui fut prise dans le salon privé de la Casa de Habano par un inconnu que j’allais connaître un peu plus quelques moments plus tard.

En compagnie de Carlos Robaina, fils de Alejandro, fondateur de la maison Robaina

En compagnie de Carlos Robaina, fils de Alejandro, fondateur de la maison Robaina

Je remerciai vivement et bien chaleureusement Mr. Carlos pour sa chaleur, sa courtoisie et sa disponibilité et le laissai poursuivre ses activités. Je me retournai ensuitre vers cet inconnu à qui Mr.Carlos avait demandé de prendre cette photo de nous deux et que ce dernier semblait connaître et le remerciai de l’avoir prise. Comme il parlait anglais, nous entamâmes une conversation et il me présenta à deux autres individus qui se trouvaient là. Il s’agissait d’un Néo-Écossais en vacances et qui semblait plutôt passer par là et un cubain qui parlait très bien anglais.  La discussion s’engagea donc autour du fait qu’il connaissait Carlos depuis une vingtaine d’années et qu’il était devenu très proche de la famille. Au fil de la conversation, il me raconte avec moultes détails qui rendent toutce récit de plus en plus crédible, l’histoire des tiraillements et déboires de la famille Robaina entre le père Alejandro, son fils Carlos et son petit-fils Roje, que j’au pu rencontrer un peu plus tard en journée au même endroit, et les femmes, filles, belles et petites-filles de la famille.

 

 

Ma boîte de Belicoso Unicos signée de la main de Carlos Robaina lui-même.

Ma boîte de Belicoso Unicos signée de la main de Carlos Robaina lui-même.

De quoi faire un film ou une série télévisée digne des meilleurs Dallas et Dynasty. Intrigues familiales, affaires internationales, héritages, luttes de pouvoir inter-générationelles bref, tout pour alimenter une grandiose fresque cubaine. Imaginons maintenant le tout filmé dans la toute verte et montagneuse région de Pinar del Rio et nous voilà en route pour un prix au Festival du Cinéma Latino Américain voire à Cannes pour le meilleur film en langue étrangère. Je me suis senti quelque peu privilégié d’avoir eu accès à ces informations.

                                                                                                                                                                                                                                                                                                                                                     

Plantation de tabac dans la région de Pinar del Rio

Plantation de tabac dans la région de Pinar del Rio

Et puis, tout en m’offant une vitole sans étiquette à la cape foncée et terreuse qu’il sorti de son humidor de voyage, mon interlocuteur m’explique un détail que je ne connaissais pas à propos du fonctionnement de l’industrie du tabac à Cuba; chaque producteur doit vendre sa production à Habanos S.A. la société d’état qui gère la production et la vente des cigares cubains partout dans le monde. Bon, ça on savait. Il m’explique aussi  que chaque producteur peut conserver dix pour cent de sa récolte et en faire usage à sa guise. Encore là, rien de très surprenant. Ce qui l’est beaucoup plus cependant, c’est que dans le cas des Robaina qui possèdent à la fois une plantation et une marque à leur nom, ils n’ont pas le droit d’utiliser les feuilles de capes qu’ils produisent pour rouler leurs cigares. Carlos Robaina qui produit des feuilles de cape de qualité exceptionnelle ne peut les utiliser à la fabrication de ses propres cigares, Habanos S.A. se chargeant d’envoyer sa récolte vers des fabriques de marques supposément plus  »prestigieuses » et de  »réputation supérieure » et donc conséquemment pour la marque Robaina se faire « passer » des capes de moindre qualité pour ses cigares. Injuste selon moi de la part de l’état qui a vu Alejandro Robaina demeurer à Cuba après la révolution par amour pour son pays, sa famille et sa plantation et qui passa sa vie à travailler en collaboration avec l’état à l’amélioration des modes de culture du tabac et contribuer à forger la réputation dont jouissent aujourd’hui les vitoles cubaines, que de se faire reléguer à un statut de deuxième rang. C’était donc une partie de ce précieux dix pour cent que j’avais entre les doigts et que je fumais et dégustais avec énormément de plaisir que me confirmait et m’avait offert cette relation proche de Carlos Robaina. Un Corona Gorda aux bouffées longues a souhait en bouche et au parfum de café et de noisette à peine grillées. Sublime! Quoi de mieux finalement que de déguster une vitole aussi exclusive pour terminer un après-midi rempli d’autant d’émotions et de témoignages. Et ce, juste avant le « Taxi! Hola Senor, Hotel Nacional por favor!

"Taxi! Hola Senor! Hotel Nacional por favor!!

« Taxi! Hola Senor! Hotel Nacional por favor!!

 Il était 17h et je quittai ce généreux et affable personnage devenu en quelque part et en quelques heures presqu’un ami et que je revis à quelques reprises, notamment à la foire commerciale. Mais quelle journée!!!

La suite de ce trépident voyage dans un courrier ultérieur.

 

 

 

 

Bonne Dégustation!

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